¿Por qué el embarque en contenedores es el sistema de carga marítimo más usado en el mundo?

Los contenedores poseen gran versatilidad pues existen clases para cada tipo de mercancía y se pueden adaptar para ir en buques, camiones y trenes, favoreciendo el transporte intermodal.

A diario, grandes volúmenes de carga salen o entran al país a través de los puertos marítimos. La mayor parte de esta carga es transportada dentro de grandes recipientes denominados contenedores, los cuales están fabricados bajo normativa ISO y pueden ser de acero, aluminio y madera reforzada con fibra de vidrio.

Los contenedores se incorporaron como unidad de carga en el transporte marítimo a partir de la década de 1950. Antes de su utilización, las mercancías se embarcaban empacadas en cajas sueltas o dentro de los camiones que eran directamente cargados en los barcos. El resultado era mercancía que se perdía o era robada o, en el caso de los camiones embarcados en el buque, exceso de peso transportado y mucho espacio desperdiciado en los barcos.

Los contenedores dieron vuelta a esas deficientes, disminuyendo los costos y los tiempos de carga y descarga, siendo de ese modo un importante impulsor de la expansión del comercio internacional.

Gracias a su estructura, el contenedor protege las mercancías ya que es resistente a eventos climatológicos, a golpes, arañazos y a intentos de robo. Además, estas unidades de carga permiten la intermodalidad, ya que se pueden adaptar al tipo de transporte utilizado; es decir, además de los buques, pueden ir en aviones, en camiones o en trenes.

Asimismo, los contenedores son más económicos, ahorran espacio al poder ser apilados y existen modelos para transportar cada tipo de mercancía.  Incluso, pueden ser reutilizables sin comprometer la integridad de la carga. Las mejoras introducidas en el diseño, con materiales cada vez más resistentes y personalizables, contribuyen al aumento de vida útil de los contenedores.

Incluso, en un sentido más amplio, el ‘reciclado’ reduce la huella contaminante y explica por qué el contenedor es bien visto por las organizaciones ecologistas y los organismos públicos.

Debido a todo ello, la utilización del contenedor ha aumentado considerablemente, empujada por el crecimiento del comercio internacional.

Movimiento de contenedores en AL

En la región Latinoamérica y el Caribe, en el 2017, el movimiento de carga en contenedores en puertos aumentó un 6,1%, con un volumen aproximado de 50,6 millones de TEU.

Dimensiones y TEU

Los contenedores  pueden ser de 10, 20, 40 y 45 pies de largo, 8 pies de ancho y la altura puede variar entre 8, 8,6 y 9,6 pies. Se denomina TEU a la unidad de carga equivalente al contenedor de 20 pies. El contenedor de 40 pies es equivalente a dos TEUS (2 unidades de 20 pies). Esta unidad se toma como base para calificar los diferentes tipos de buques portacontenedores según su capacidad en TEUS.

Los más extendidos en el mundo son los contenedores de 20 y 40 pies, con un volumen interno aproximado de 32,6 y 66,7 metros cúbicos, respectivamente.

La carga máxima puede llegar a variar, según la naviera y el tipo de contenedor. Los contenedores de 20 pies tienen un peso bruto máximo de unas 29 toneladas, o sea, la carga más la tara o peso del contenedor, y los de 40 pies de unas 32 toneladas. Sin embargo, como muchas veces se traslada el contenedor vía terrestre desde la zona de carga al puerto, hay que atenerse a la legislación vigente en cada país sobre pesos máximos en camiones.

Clases de contenedor

Los contenedores permiten el transporte de toda clase de productos: desde materias primas sin procesar hasta productos manufacturados u otros que han de llegar a destino en condiciones especiales, de humedad y temperatura o bajo conservación refrigerada. A continuación, indicamos las clases de contenedores que existen en el mercado:

-Dry Van

Es el contenedor estándar, se usa principlamente para el transporte de cargas secas como bolsas, cajas, packs termocontraíbles, máquinas, muebles, entre otros. Su capacidad de almacenamiento es de 23.000 Kg. y tiene una extensión de 20 y 40 pies.

-High Cube

Son muy similares a los Dry Van estandar y su diferencia principal está en la altura, pues los High Cube tiene unas medidas de 2,70 metros, haciéndolos ideales para cargas voluminosas y sobredimensionadas. Son fuertes, seguros y muy resistentes a la intemperie, lo cual los hace muy útiles en el transporte marítimo de mercancías.

-Open Top

Este tipo de contenedor viene en las medidas del Dry Van y High Cube, diferenciándose de los anteriores por tener su parte superior descubierta, con el propósito de transportar mercancía que sobresale por sus características de tamaño, como maquinaria, vidrios, maderas, entre otros. El uso de estos contenedores tiene un costo adicional, porque no hay muchos de su clase en el mercado.

-Flat Rack

Conocidos también como plataformas plegables por no poseer paredes laterales, este tipo de contenedores se usan para el transporte de vehículos pesados, maquinaria sobredimensionada entre otros.

-Bulk

Diseñados para el almacenamiento y transporte de productos a granel. Cuenta con compuertas de carga en la parte superior para introducir el respectivo producto. Su principal uso está en el transporte de químicos, sal, azucar, harinas, granos y demás.

-Open Side

Su caracterísitca principal es que sus laterales tienen la posibilidad de abrirse. Su función principal es facilitar el proceso de carga cuando esta por sus dimensiones no puede ingresar por la puerta del contenedor. Su utilización más frecuente es en el trasnporte de maquinaria grande, cables o rollos de aluminio y acero.

-Reefer

Esta clase de contenedores cuenta con un sistema de refrigeración que permite mantener temperaturas específicas requeridas para la conservación de cargas de productos perecederos como carnes, frutas y verduras, pero también puede ser usado para partes alectrónicas o películas que necesitan una temperatura constante.

-Iso Tank

Estos contenedores están especialmente diseñados para transportar líquidos potables (alimentación), peligrosos y no preligrosos entre los que se incluyen corrosivos, tóxico, inflamable y explosivos. Su estructura protege el contenido y permite apilarlos entre sí.

-Flexi Tank

Una alternativa diferente al Iso Tank, se presetna con este recurso que consiste en una bolsa flexible de polietileno acomodada dentro de un contenedor estandar, utilizada para transportar líquidos. Estas bolsas están diseñadas para un solo uso.